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Así es DART, la misión de la NASA que busca evitar que la Tierra sea impactada por un asteroide

Qué es DART, uno de los proyectos más ambiciosos de la NASA que busca erigirse como una defensa efectiva en contra de asteroides potencialmente peligrosos.

Ya sea en la realidad o en la ficción (cine y literatura), la amenaza del impacto de un asteroide en la Tierra parece ser un peligro latente. Conocedora de ello, la NASA alista un proyecto llamado DART cuyo objetivo es detener el asteroide binario Didymos / Dimorphos.

La misión fue puesta en órbita exitosamente la madrugada del 24 de noviembre de 2021 y será la primera en su especie en la historia:

¿Cómo es DART?

DART es una nave del tamaño de un auto estándar que tiene el objetivo de impactar el asteroide a una velocidad de 6.5 kilómetros por segundo. Ello cambiaría la órbita de DART de casi 12 horas alrededor de Didymos en unos minutos, lo cual, a su vez, modificaría la velocidad del asteroide de unos 0.4 milímetros por segundo.

Esto pasaría cuando ocurra el impacto

Los científicos que llevan a cabo este proyecto mencionan que tras el impacto, el asteroide «podría empezar a tambalearse y entrar en un estado caótico» que traería consecuencias imprevisibles.

También mencionan que el impacto de DART con Didymos / Dimorphos sería comparable a una explosión de tres toneladas de TNT. O en términos más comunes, como si un carro de golf se estrellara contra un costado de un estadio de fútbol a 24.000 kilómetros por hora.

El efecto de este impacto, afirman los científicos, no será inmediato, pero a los pocos días empezaran a apreciarse los cambios.

El asteroide binario Didymos / Dimorphos

Dimorphos es un pequeño asteroide de unos 160 metros de diámetro que órbita alrededor de Didymos, de una estructura mucho más grande. Este asteroide binario es considerado como de riesgo por la NASA, por ello ha sido elegido como blanco de este experimento.

¿Realmente puede frenarse el impacto de un asteroide en la Tierra?

En mayo de 2021, durante la séptima edición de la Conferencia de Defensa Planetaria, la NASA llevó a cabo una simulación de la llegada de un asteroide a la Tierra para verificar la posibilidad de detenerlo en un margen de seis meses después de su descubrimiento.

La simulación arrancó en un hipotético 19 de abril de 2021, fecha en la que se descubre un asteroide denominado “2021 PDC”. Este objeto se estrellaría el 20 de octubre de 2021, seis meses después, según datos del sistema de monitoreo de impacto Sentry de JPL, y el sistema CLOMON similar de la ESA.

Los puntos exactos del impacto de “2021 PDC” serían Europa o el norte de África. En específico, la frontera entre Alemania, República Checa y Austria sería el punto de impacto.

“Si nos enfrentamos al escenario hipotético del PDC de 2021 en la vida real, no seríamos capaces de lanzar ninguna nave espacial en tan poco tiempo con las capacidades actuales”, indicaron los científicos.

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