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Brasil: millones de montículos creados por las termitas, de 4.000 años de antigüedad

En el noreste de Brasil, en una región climáticamente estable y relativamente inalterada, hay unos 200 millones de montículos cónicos, cada uno de unos 2,5 metros de altura y unos 9 metros de diámetro, construidos por termitas de la especie Syntermes dirus y que tienen hasta 4.000 años de antigüedad, según explican Stephen J. Martin, Roy R. Funch, Paul R. Hanson y Eun-Hye Yoo, los autores de un estudio publicado el pasado lunes en Current Biology. Los impresionantes montículos cubren una extensión aproximada de 230.000 km2, el tamaño de Gran Bretaña, en un bosque tropical estacionalmente seco y, en el suelo que rodea estas estructuras, aún habitan las termitas S. dirus. Estos montículos de tierra, localmente conocidos como murundus, no son nidos, sino el resultado de la excavación minuciosa de una extensa red de túneles interconectados, a lo largo de miles de años. Son diferentes a los termiteros catedrales, los prodigiosos nidos en forma de montículos, de hasta 8 metros de altura, que construyen las termitas de la especie Nasutitermes triodiae en buena parte de Australia.

"El único túnel vertical, de unos 10 centímetros de diámetro, se encuentra en medio del montículo de residuos y está interconectado a una vasta red de túneles horizontales, también de unos 10 centímetros de diámetro. Las paredes de estos túneles principales, que se encuentran a una profundidad de entre 1 y 2 metros del suelo, están reforzadas con partículas del suelo mezcladas con saliva. Mediante una cámara de fibra óptica conectada a un ordenador hemos podido comprobar que todos los túneles están interconectados", explica Martin, el principal autor del estudio, de la Universidad de Salford (Inglaterra), a National Geographic España. "Los túneles permiten a las termitas viajar largas distancias fácilmente y también permiten la construcción de pequeños tubos verticales temporales de 1 centímetro de diámetro, que ascienden al suelo del bosque, donde pueden cortar y recoger las hojas. Hay que destacar que el patrón regular de los montículos no se debe a la agresión o competición entre las colonias de termitas y que los túneles horizontales son de tamaño similar, sin que exista una jerarquía espacial; no hemos encontrado la cámara de la reina", añade.