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Descubren un ‘dragón volador’ que habitó Chile hace 160 millones de años

Con dientes afilados y una envergadura de 2 metros, el nuevo pterosaurio encontrado en Chile fue descrito como un ‘dragón volador’.

El descubrimiento se hizo en el desierto de Atacama, al norte de Chile. Según los investigadores de la Universidad de Chile, el ejemplar tenía una cola alargada que termina en punta, con la forma particular de un romboide. Alado, cazador y perfectamente bien conservado, el pterosaurio exhumado en las inmediaciones de la ciudad de Calama fue equiparado con un dragón volador por los paleontólogos que lideraron el proyecto de investigación.

Una bestia alada de la prehistoria chilena

dragón volador
Ilustración: Universidad de Chile

Es sabido que, incluso pocos minutos después de salir del huevo, los pterosaurios tenían la capacidad de volar. Con envergaduras poderosas en las alas, eran realmente escasos los ejemplares que prefiriesen caminar en la tierra que surcar las alturas durante la prehistoria. El hallazgo de un nuevo ejemplar en el desierto del Atacama, en Chile, confirma esta tendencia en el comportamiento de estos reptiles jurásicos.

De acuerdo con un comunicado de la Universidad de Chile, los restos fósiles encontrados datan de hace 160 millones de años. Con esta información, los paleontólogos determinaron que este ‘dragón volador’ habitó la región durante el periodo Jurásico. Cerca de él, se encontraron restos de animales marinos que revelan que, en aquel pasado remoto, éste era un ecosistema costero-marino.

El pterosaurio, sin embargo, fue catalogado bajo la subfamilia Ramphorhynchinae. Según Jhonatan Alarcón, de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile, los restos encontrados corresponden a “un húmero izquierdo, una posible vértebra dorsal y dos fragmentos de una falange del ala, todos conservados en tres dimensiones y probablemente pertenecientes a un solo individuo». Con base en ellos, el experto determinó que se trató de un ejemplar verdaderamente masivo.

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2 metros de envergadura

dragón volador
Fotografía: Universidad de Chile

Los hallazgos fueron publicados en la revista Acta Palaeontologica Polonica y, según el artículo, el animal pudo haber medido hasta 2 metros de ala a ala. El equipo de científicos que trabajó con Alarcón señaló que podría tratarse de uno de los más grandes encontrados hasta el momento. Además, les llamó la atención la forma de su cabeza, «hocicos largos y dientes puntiagudos dirigidos hacia el frente», escriben los autores.

Anteriormente, sólo se habían encontrado especímenes de este tipo en Marruecos y Europa. Con estos restos, sin embargo, queda claro que la familia se extendió en diversas regiones del mundo. Además, el descubrimiento arrojó luz sobre otras formas de vida marinas que existieron durante la prehistoria en el desierto de Atacama y en el ‘Gran Norte’ de Chile.

A partir de los huesos encontrados, los investigadores se percataron de que el pterosaurio apenas estaba entrado a la etapa adulta. Aunque todavía no está claro si se trata de una nueva especie, la forma de la punta en la cola llamó la atención de los científicos. Nunca antes  se había encontrado un dinosaurio cuya columna terminara en forma de rombo. Por sus dimensiones y morfología general, los paleontólogos concordaron en referirse al ejemplar como un ‘dragón volador’.

 

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